Publicado 02/06/2021 17:45CET

Identificado un novedoso cúmulo estelar masivo de edad intermedia

Vista del cúmulo si se pudiera eliminar la contaminación de estrellas y polvo que lo oculta.
Vista del cúmulo si se pudiera eliminar la contaminación de estrellas y polvo que lo oculta. - GABRIEL PÉREZ DÍAZ, SMM (IAC).

   MADRID, 2 Jun. (EUROPA PRESS) -

   Un nuevo cúmulo masivo de estrellas, novedoso por su edad intermedia, ha sido descubierto en la constelación del Escudo, a unos 7.000 años luz del Sol.

   El objeto, al que han bautizado como Valparaíso 1, contiene al menos unas 15.000 estrellas. Para su detección se han utilizado observaciones combinadas del satélite Gaia de la ESA y de varios telescopios terrestres como el Telescopio Isaac Newton del Observatorio del Roque de los Muchachos, en Canarias).

   El resultado se ha publicado en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (MNRAS), firmado por un equipo internacional de astrofísicos, liderado por el Grupo de Astrofísica Estelar de la Universidad de Alicante, el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de Valparaíso (Chile).

   Los cúmulos abiertos son colecciones de estrellas que nacieron a la vez y se mueven juntas, ligadas por la gravedad. Por sus características, constituyen laboratorios naturales para estudiar la física y la vida de las estrellas. Cuantas más estrellas contiene, más útil resulta, porque proporciona una muestra más grande y da la oportunidad de encontrar estrellas en las fases evolutivas menos frecuentes.

   Por este motivo, los astrónomos han estado buscando los cúmulos más masivos de nuestra galaxia, los que contienen más de 10.000 estrellas. Hasta hace unos veinte años se creía que solamente se formaban en galaxias lejanas con propiedades exóticas, pero gracias a estas búsquedas, hoy en día se conocen una docena de cúmulos masivos muy jóvenes (menos de 25 millones de años) y unos pocos cúmulos muy viejos (con edades de miles de millones de años) que descienden de objetos similares. Sin embargo, apenas hay ningún cúmulo masivo conocido con edad intermedia, y no se sabe si se debe a que no existen o a que no se ha sabido encontrarlos.

   Valparaíso 1 se encuentra a unos 7.000 años luz del Sol y contiene al menos unas 15.000 estrellas. Su inesperado descubrimiento, en una zona del cielo bien estudiada, sugiere que muchos otros cúmulos masivos pueden esconderse en los densísimos campos estelares que los investigadores observan cuando miran hacia el centro de nuestra galaxia.

   "Valparaíso 1 contiene docenas de estrellas suficientemente brillantes como para ser observables con un telescopio de aficionado, pero se encuentran perdidas en medio de una multitud de estrellas que no pertenecen al cúmulo, sino que están delante o detrás de él, pero que camuflan la estructura del cúmulo", explica en un comunicado el investigador de la Universidad de Alicante y autor principal del estudio, Ignacio Negueruela.

   "Las búsquedas que se han hecho en el pasado intentaban localizar cúmulos abiertos, pero Valparaíso 1 no tiene el aspecto de racimo de estrellas que habitualmente presentan este tipo de estructuras. Por eso no ha sido posible identificarlo antes", precisa Ricardo Dorda, investigador del IAC y coautor del estudio.

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