Publicado 07/10/2020 14:10CET

Indagar en los metales pesados para comprender la formación estelar

Indagar en los metales pesados para comprender la formación estelar
Indagar en los metales pesados para comprender la formación estelar - ICRAR

   MADRID, 7 Oct. (EUROPA PRESS) -

   Astrónomos han desarrollado una nueva forma de estudiar la formación de estrellas en las galaxias desde los albores de los tiempos hasta hoy, basada en el análisis de los metales pesados.

   El nuevo trabajo de astrónomos del nodo de la Universidad de Australia Occidental del Centro Internacional de Investigación en Radioastronomía (ICRAR) aparece en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

   "Las estrellas pueden considerarse como enormes plantas de procesamiento de energía nuclear", dijo en un comunicado la investigadora principal, la doctora Sabine Bellstedt, de ICRAR.

   "Toman elementos más ligeros como el hidrógeno y el helio y, durante miles de millones de años, producen los elementos más pesados de la tabla periódica que encontramos hoy dispersos por todo el Universo. El carbono, el calcio y el hierro en el cuerpo humano, el oxígeno en el aire que respira y el silicio en las computadoras existen porque una estrella creó estos elementos más pesados y los dejó atrás", dijo Bellstedt.

   Comprender cómo las galaxias formaron estrellas hace miles de millones de años requiere la muy difícil tarea de usar telescopios poderosos para observar galaxias a miles de millones de años luz de distancia en el Universo distante.

   Sin embargo, las galaxias cercanas son mucho más fáciles de observar. Usando la luz de estas galaxias locales, los astrónomos pueden reconstruir de manera forense la historia de sus vidas (llamada historia de formación estelar). Esto permite a los investigadores determinar cómo y cuándo formaron estrellas en su infancia, hace miles de millones de años, sin tener que esforzarse por observar galaxias en el Universo distante.

   Tradicionalmente, los astrónomos que estudian las historias de formación de estrellas asumían que la metalicidad general, o la cantidad de elementos pesados, en una galaxia no cambia con el tiempo.

   Pero cuando utilizaron estos modelos para determinar cuándo deberían haberse formado las estrellas en el Universo, los resultados no coincidieron con lo que estaban viendo a través de sus telescopios.

   "Los resultados que no coinciden con nuestras observaciones son un gran problema", dijo Bellstedt. "Nos dice que nos falta algo. Resulta que ese ingrediente que falta es la acumulación gradual de metales pesados dentro de las galaxias a lo largo del tiempo".

   Usando un nuevo algoritmo para modelar la energía y las longitudes de onda de la luz proveniente de casi 7.000 galaxias cercanas, los investigadores lograron reconstruir cuándo se formaron la mayoría de las estrellas en el Universo, de acuerdo con las observaciones del telescopio por primera vez.

   El diseñador del nuevo código, conocido como ProSpect, es el profesor asociado Aaron Robotham del nodo de la Universidad de Australia Occidental de ICRAR. "Esta es la primera vez que hemos podido limitar la forma en que los elementos más pesados de las galaxias cambian con el tiempo en función de nuestro análisis de estas 7000 galaxias cercanas", dijo Robotham.

   "El uso de este laboratorio galáctico en nuestra propia puerta nos brinda muchas observaciones para probar este nuevo enfoque, y estamos muy emocionados de que funcione. Con esta herramienta, ahora podemos diseccionar galaxias cercanas para determinar el estado del Universo y la velocidad a la que se forman las estrellas y crece la masa en cualquier etapa durante los últimos 13.000 millones de años. Es algo absolutamente alucinante".

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