Publicado 30/09/2020 10:39CET

Los lagos de Titán también se estratifican, pero por reacción química

Los lagos de Titán también se estratifican, pero por reacción química
Los lagos de Titán también se estratifican, pero por reacción química - NASA/JPL-CALTECH/ASI/USGS

   MADRID, 30 Sep. (EUROPA PRESS) -

   Los lagos de la luna Titán de Saturno, compuestos de metano, etano y nitrógeno en lugar de agua, experimentan una estratificación impulsada por la densidad, formando capas similares a los terrestres.

   Sin embargo, mientras que los lagos en la Tierra se estratifican en respuesta a la temperatura, los lagos de Titán se estratifican únicamente debido a las extrañas interacciones químicas entre sus líquidos superficiales y la atmósfera, dice un artículo del científico de investigación del Instituto de Ciencias Planetarias Jordan Steckloff.

   La estratificación ocurre cuando diferentes partes de un lago tienen diferentes densidades, con la capa menos densa flotando encima de la capa más densa. En la Tierra, los lagos en climas templados a menudo se estratifican en capas en el verano cuando el sol calienta la superficie del lago, lo que hace que esta agua se expanda y se vuelva menos densa, formando una capa de agua cálida que literalmente flota sobre el agua más fría de abajo.

   Esta estratificación impulsada por la densidad también puede ocurrir en Titán; sin embargo, ocurre debido a la cantidad de nitrógeno atmosférico que los líquidos de la superficie de Titán pueden disolver, en lugar de que los líquidos se calienten y expandan.

   "Los lagos en Titán, más que simples charcos de gas natural licuado, son lugares dinámicos que experimentan procesos físicos complejos. Pueden estratificarse, volcarse y posiblemente hacer erupción", dijo Steckloff, autor principal de "Dinámica de estratificación de los lagos de Titán a través de la evaporación de metano", que aparece en The Planetary Science Journal.

   Debido a que el metano líquido es menos denso que el etano líquido, se ha asumido durante mucho tiempo que el metano de Titán generalmente flotaría sobre su etano líquido. Sin embargo, cuando se tiene en cuenta la afinidad del metano por el nitrógeno atmosférico, el metano puede disolver suficiente nitrógeno a bajas temperaturas para volverse más denso que el etano.

   Steckloff y su equipo de investigación se dieron cuenta de que este comportamiento impulsaría inherentemente la estratificación del lago a temperaturas solo unos pocos grados más frías que las que se han observado típicamente en Titán. "Nos centramos en lagos pequeños y poco profundos que se llenan después de los eventos de lluvia de Titán y descubrimos que, si la temperatura es baja, la evaporación del metano de la superficie puede expulsar el nitrógeno disuelto, que es pesado, lo que da como resultado un (metano pobre en nitrógeno) flotando sobre una capa rica en metano", dijo Steckloff.

   A pesar de sus gélidas temperaturas superficiales de alrededor de 90 grados Kelvin (-183 grados Celsius), la capacidad de Titán para albergar lluvia, ríos y lagos, naturalmente, hace comparaciones con nuestro planeta de origen. "La Tierra es el planeta más parecido a Titán conocido. Al igual que Titán, la Tierra tiene lagos dinámicos. Ambos procesos están activos, lo que demuestra que los comportamientos complicados de los líquidos de la superficie pueden controlarse mediante unas pocas reglas y procesos simples", dijo Steckloff.

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