Nueva teoría explica cómo rayos cósmicos formaron las dunas de Titán

Publicado 17/10/2019 17:11:02CET
Nueva teoría explica cómo rayos cósmicos formaron las dunas de Titán
Nueva teoría explica cómo rayos cósmicos formaron las dunas de Titán - KEVIN GILL /WIKIMEDIA

   MADRID, 17 Oct. (EUROPA PRESS) -

   Un trío de investigadores de la Universidad de Hawái ha desarrollado una nueva teoría para explicar cómo pueden haberse formado las dunas de la luna más grande de Saturno, Titán.

   En su artículo publicado en la revista Science Advances, Matthew Abplanalp, Robert Frigge y Ralf Kaiser sugieren que, en lugar de formarse a partir de la precipitación de moléculas atmosféricas, las dunas se han formado en la superficie de la luna.

   Investigaciones previas que involucraron el estudio de datos de la sonda espacial Cassini mostraron que la atmósfera de Titán contiene algunas moléculas orgánicas que están hechas de largas cadenas de átomos de carbono.

   Esto ha llevado a teorías de que tales moléculas orgánicas caen de la atmósfera y forman las dunas que cubren parte de la región ecuatorial en la superficie de la luna. En este nuevo esfuerzo, Abplanalp, Frigge y Kaiser sugieren que las dunas pueden haber surgido de otra manera: a través de rayos cósmicos que golpean el hielo de acetileno, incitando reacciones que conducen a la formación de los materiales que componen las dunas.

   Los investigadores probaron su teoría creando lotes de hielo de acetileno en su laboratorio y luego bombardeándolo con radiación similar a la experimentada por Titán. Luego calentaron el hielo hasta que se sublimó, dejando material hecho de moléculas orgánicas similares a las que se cree que forman las dunas en Titán. Al hacerlo, descubrieron que el proceso podría producir fenantreno en tan solo 100 años; otras moléculas tardarían más.

   Sugieren que las dunas en Titán se forman por fin parcialmente por reacciones químicas en la superficie. Señalan que si ese es el caso, podría explicar dunas similares en otros planetas o lunas que no tienen atmósfera. Señalan que el proceso probablemente sería más eficiente en mundos sin atmósfera, como Makemake y Plutón, los cuales han mostrado indicios de hielo orgánico en su superficie.

   Los investigadores reconocen que ambas teorías que buscan explicar los medios por los cuales las dunas en forma de Titán aún no están probadas. Pero esperan que eso cambie, ya que la NASA planea enviar una sonda llamada Libélula a Titán. Está programado que aterrice cerca de las dunas en 2034, lo que permitirá recolectar y estudiar muestras.