Publicado 13/05/2020 10:11:46 +02:00CET

Partículas que se reponen activamente forman la bruma que envuelve Plutón

Partículas que se reponen activamente forman la bruma que envuelve Plutón
Partículas que se reponen activamente forman la bruma que envuelve Plutón - NASA

MADRID, 13 May. (EUROPA PRESS) -

Observaciones remotas de Plutón por el telescopio aerotransportado SOFIA de la NASA muestran que la neblina delgada que envuelve a Plutón está hecha de partículas muy pequeñas que permanecen en la atmósfera durante períodos prolongados de tiempo en lugar de caer inmediatamente al superficie.

Los datos de SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy) aclaran que estas partículas de bruma se están reponiendo activamente, un descubrimiento que está revisando las predicciones sobre el destino de la atmósfera de Plutón a medida que avanza hacia áreas del espacio aún más frías en su órbita de 248 años terrestres alrededor del Sol. Los resultados se publican en la revista científica Icarus.

"Plutón es un objeto misterioso que nos sorprende constantemente", dijo en un comunicado Michael Person, autor principal del artículo y director del Observatorio Astrofísico Wallace del Instituto de Tecnología de Massachusetts. "Hubo indicios en observaciones remotas anteriores de que podría haber neblina, pero no hubo pruebas sólidas para confirmar que realmente existió hasta que los datos vinieron de SOFIA". Ahora nos preguntamos si la atmósfera de Plutón se derrumbará en los próximos años; puede ser más resistente de lo que pensábamos ".

SOFIA estudió a Plutón solo dos semanas antes del sobrevuelo de New Horizon en julio de 2015. El Boeing 747 modificado voló sobre el Océano Pacífico y apuntó su telescopio de casi 9 metros hacia Plutón durante una ocultación, un evento similar a un eclipse en el que Plutón arrojó una débil sombra sobre la superficie de la Tierra al pasar frente a una estrella distante.

SOFIA observó las capas medias de la atmósfera de Plutón en las longitudes de onda de luz infrarroja y visible, y poco después, la nave espacial New Horizons sondeó sus capas superior e inferior utilizando ondas de radio y luz ultravioleta. Estas observaciones combinadas, tomadas tan cerca en el tiempo, han proporcionado la imagen más completa hasta la fecha de la atmósfera de Plutón.

Creada a medida que el hielo superficial se vaporiza bajo la luz distante del Sol, la atmósfera de Plutón es predominantemente gas nitrógeno, junto con pequeñas cantidades de metano y monóxido de carbono. Las partículas de neblina se forman en lo alto de la atmósfera, a más de 30 kilómetros sobre la superficie, a medida que el metano y otros gases reaccionan a la luz solar, antes de llover lentamente sobre la superficie helada.

New Horizons encontró evidencia de estas partículas cuando envió imágenes que mostraban una neblina teñida de azul a la atmósfera de Plutón. Ahora, los datos de SOFIA completan aún más detalles al descubrir que las partículas son extremadamente pequeñas, de solo 0.06-0.10 micras de grosor, o aproximadamente 1.000 veces más pequeñas que el ancho de un cabello humano. Debido a su pequeño tamaño, dispersan la luz azul más que otros colores a medida que se desplazan hacia la superficie, creando el tinte azul.

Con estas nuevas ideas, los científicos están reevaluando sus predicciones sobre el destino de la atmósfera de Plutón. Muchos pronósticos indican que a medida que los planetas enanos se alejan del Sol, se vaporizará menos hielo en la superficie, creando menos gases atmosféricos mientras continúan las pérdidas en el espacio, lo que eventualmente conducirá al colapso atmosférico. Pero en lugar de colapsar, la atmósfera parece cambiar en un patrón cíclico más corto.

UN CICLO DE POCOS AÑOS

La aplicación de lo que aprendieron de SOFIA para volver a analizar observaciones anteriores, incluso del predecesor de SOFIA, el Observatorio Aerotransportado de Kuiper, muestra que la neblina se espesa y luego se desvanece en un ciclo que dura solo unos pocos años. Esto indica que las pequeñas partículas se están creando relativamente rápido. Los investigadores sugieren que la órbita inusual de Plutón está impulsando los cambios en la neblina y, por lo tanto, puede ser más importante para regular su atmósfera que su distancia del Sol.

Plutón rodea al Sol en una forma larga y ovalada, llamada órbita elíptica, y en ángulo, llamada órbita inclinada. También gira de lado. Esto hace que algunas áreas del planeta enano estén expuestas a más luz solar en diferentes puntos de la órbita. Cuando las regiones ricas en hielo están expuestas a la luz solar, la atmósfera puede expandirse y crear más partículas de neblina, pero a medida que esas áreas reciben menos luz solar, puede reducirse y volverse más clara. Este ciclo ha continuado incluso a medida que la distancia de Plutón al Sol ha aumentado, aunque no está claro si este patrón continuará.

"Todavía hay muchas cosas que no entendemos, pero ahora nos vemos obligados a reconsiderar las predicciones anteriores", dijo Person. "La atmósfera de Plutón puede colapsar más lentamente de lo que se predijo anteriormente, o tal vez no hacerlo en absoluto. Tenemos que seguir monitoreándolo para descubrirlo ".

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