Publicado 27/08/2020 13:03:06 +02:00CET

Prueba fósil de letargo en un animal antártico de 250 millones de años

Prueba fósil de letargo en un animal antártico de 250 millones de años
Prueba fósil de letargo en un animal antártico de 250 millones de años - CRYSTAL SHIN

   MADRID, 27 Ago. (EUROPA PRESS) -

   Evidencia de un estado similar a la hibernación ha sido encontrada en los restos fósiles de un animal que vivió en la Antártida durante el Triásico Temprano, hace unos 250 millones de años.

   La criatura, miembro del género Lystrosaurus, era un pariente lejano de los mamíferos. La Antártida durante la época de Lystrosaurus se encontraba en gran parte dentro del Círculo Antártico, como hoy, y experimentó períodos prolongados sin luz solar cada invierno.

   La hibernación es una característica familiar en la Tierra hoy. Muchos animales, especialmente los que viven cerca o dentro de las regiones polares, hibernan para pasar los duros meses de invierno cuando escasean los alimentos, bajan las temperaturas y los días son oscuros.

   Los nuevos fósiles, descritos en Communications Biology, son la evidencia más antigua de un estado similar a la hibernación en un animal vertebrado, e indica que el letargo, un término general para la hibernación y estados similares en los que los animales reducen temporalmente su tasa metabólica para pasar una temporada difícil, surgió en los vertebrados, incluso antes de que evolucionaran los mamíferos y los dinosaurios.

   "Los animales que viven en los polos o cerca de ellos siempre han tenido que hacer frente a los entornos más extremos presentes allí", dijo la autora principal Megan Whitney, investigadora postdoctoral de la Universidad de Harvard que realizó este estudio como estudiante de doctorado en biología de la Universidad de Washington. "Estos hallazgos preliminares indican que entrar en un estado similar a la hibernación no es un tipo de adaptación relativamente nuevo. Es antiguo".

   Lystrosaurus vivió durante un período dinámico de la historia de nuestro planeta, que surgió justo antes de la extinción masiva más grande de la Tierra al final del Período Pérmico, que acabó con aproximadamente el 70% de las especies de vertebrados en la tierra, y de alguna manera sobrevivió. Los robustos recolectores de cuatro patas vivieron otros 5 millones de años en el Período Triásico posterior y se extendieron por franjas del entonces único continente de la Tierra, Pangea, que incluía lo que ahora es la Antártida.

   "El hecho de que Lystrosaurus sobreviviera a la extinción masiva del final del Pérmico y tuviera un rango tan amplio en el Triásico temprano los ha convertido en un grupo de animales muy bien estudiado para comprender la supervivencia y la adaptación", dijo el coautor Christian Sidor, profesor de Biología en la Universidad de Washington y curador de paleontología de vertebrados en el Museo Burke.

   Los paleontólogos hoy en día encuentran fósiles de Lystrosaurus en India, China, Rusia, partes de África y la Antártida. Estas criaturas rechonchas (la mayoría tenían el tamaño aproximado de un cerdo, pero algunas crecían algo más de dos metros de largo) no tenían dientes pero tenían un par de colmillos en la mandíbula superior, que probablemente empleaban para alimentarse entre la vegetación del suelo y cavar. para raíces y tubérculos, según Whitney.

   Esos colmillos hicieron posible el estudio de Whitney y Sidor. Como los elefantes, los colmillos de Lystrosaurus crecieron continuamente a lo largo de sus vidas. Las secciones transversales de los colmillos fosilizados pueden albergar información sobre el ciclo de vida sobre el metabolismo, el crecimiento y el estrés o la tensión. Whitney y Sidor compararon secciones transversales de colmillos de seis Lystrosaurus antárticos con secciones transversales de cuatro Lystrosaurus de Sudáfrica.

   En el Triásico, los sitios de recolección en la Antártida estaban a unos 72 grados de latitud sur, muy dentro del Círculo Antártico, a 66,3 grados sur. Los sitios de recolección en Sudáfrica estuvieron a más de 1.800 kilómetros al norte durante el Triásico a 58-61 grados de latitud sur, lejos del Círculo Antártico.

   Los colmillos de las dos regiones mostraron patrones de crecimiento similares, con capas de dentina depositadas en círculos concéntricos como anillos de árboles. Pero los fósiles de la Antártida albergaban una característica adicional que era rara o estaba ausente en los colmillos más al norte: anillos gruesos y muy cerca, que probablemente indican períodos de menor deposición debido al estrés prolongado, según los investigadores.

   "El análogo más cercano que podemos encontrar a las 'marcas de estrés' que observamos en los colmillos de Lystrosaurus antártico son las marcas de estrés en los dientes asociados con la hibernación en ciertos animales modernos", dijo Whitney.

   Los investigadores no pueden concluir definitivamente que Lystrosaurus experimentó una verdadera hibernación, que es una reducción específica de una semana en el metabolismo, la temperatura corporal y la actividad. El estrés podría haber sido causado por otra forma de letargo similar a la hibernación, como una reducción más a corto plazo del metabolismo, según Sidor.

   Lystrosaurus en la Antártida probablemente necesitó alguna forma de adaptación similar a la hibernación para hacer frente a la vida cerca del Polo Sur, dijo Whitney. Aunque la Tierra era mucho más cálida durante el Triásico que en la actualidad, y algunas partes de la Antártida pueden haber estado cubiertas de bosques, las plantas y los animales debajo del Círculo Antártico aún experimentarían variaciones anuales extremas en la cantidad de luz del día, con el sol ausente durante largos períodos en invierno.

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