Publicado 08/04/2021 11:00CET

El telescopio Webb empaqueta su parasol gigante para un largo viaje

Archivo - El telescopio espacial James Webb desplegó previamente su espejo primario en marzo de 2020. Su parasol plegado también es visible en esta imagen.
Archivo - El telescopio espacial James Webb desplegó previamente su espejo primario en marzo de 2020. Su parasol plegado también es visible en esta imagen. - NORTHROP GRUMMAN - Archivo

   MADRID, 8 Abr. (EUROPA PRESS) -

   Ingenieros que trabajan en el telescopio espacial James Webb de la NASA han doblado y empaquetado con éxito su parasol para su viaje de 1,5 millones de kilómetros, que comienza a finales de este año.

   El parasol, una estructura de cinco capas en forma de diamante del tamaño de una cancha de tenis, fue especialmente diseñado para plegarse alrededor de los dos lados del telescopio y encajar dentro de los límites de su vehículo de lanzamiento, el cohete Ariane 5. Ahora que se completó el plegado en Northrop Grumman en Redondo Beach, California, el parasol permanecerá en esta forma compacta hasta el lanzamiento y los primeros días que el observatorio pasará en el espacio.

   Diseñado para proteger la óptica del telescopio de cualquier fuente de calor que pudiera interferir con su vista, el parasol es uno de los componentes más críticos y complejos de Webb. Debido a que Webb es un telescopio infrarrojo, sus espejos y sensores deben mantenerse a temperaturas extremadamente frías para detectar débiles señales de calor de objetos distantes en el universo.

   En el espacio, un lado del parasol siempre reflejará la luz y el calor de fondo del Sol, la Tierra y la Luna. Los modelos térmicos muestran que la temperatura máxima de la capa más externa es de 230 grados Fahrenheit. Mientras tanto, el otro lado del parasol siempre se enfrentará al espacio profundo, con la capa más fría con una temperatura mínima modelada de 201 grados Celsius.

   Totalmente desplegado, el parasol del telescopio mide 21 metros por 14 metros. Cuando se guarde dentro del cohete para su lanzamiento, el parasol plegado se empaquetará en un área muy confinada entre otras estructuras del observatorio para acomodar el espacio limitado dentro del carenado del cohete de 5,4 metros de diámetro.

   "No hay nada realmente análogo a lo que estamos tratando de lograr con el plegado de un parasol del tamaño de una cancha de tenis, pero es similar a empacar un paracaídas," dijo en un comunicado Jeff Cheezum, ingeniero principal de diseño de parasoles en Northrop Grumman. "Al igual que un paracaidista necesita su paracaídas empacado correctamente para abrirse perfectamente y regresar con éxito a la Tierra, Webb necesita que su parasol esté perfectamente guardado para asegurarse de que también se abra perfectamente y mantenga su forma, a fin de mantener el telescopio a la temperatura de funcionamiento requerida."

   El proceso de doblar el parasol, que duró un mes, comenzó colocando las cinco capas lo más planas posible. En su estado desplegado, el parasol se asemeja a un barco plateado de varias capas, por lo que sus superficies intrínsecamente curvas agregaron un grado de complejidad a este paso. Posteriormente, las capas se levantaron verticalmente y se apoyaron en un equipo de soporte especial para que pudieran sujetarse adecuadamente para el plegado. Luego, un equipo de técnicos dobló cuidadosamente cada capa en un patrón en zigzag para crear pilas de membranas en forma de acordeón a ambos lados del telescopio.

   La primera capa del parasol tiene 0,005 centímetros de grosor, mientras que las otras cuatro capas tienen solo una milésima de pulgada de grosor. Para el equipo, un desafío implícito fue la delicadeza de doblar capas tan delgadas. El proceso de plegado también tuvo que tener en cuenta componentes como los 90 cables tensores diferentes del parasol, que deben guardarse de una manera específica para garantizar que el parasol se despliegue sin problemas.

   Con la finalización exitosa del plegado del parasol, el equipo de ingeniería ha preparado el parasol para su complejo despliegue en el espacio. El parasol se desplegará al final de la primera semana del telescopio en el espacio después del lanzamiento, extendiéndose a su tamaño completo y luego separando y tensionando cada una de sus cinco capas. Las pruebas para este procedimiento de despliegue y tensión se completaron por última vez en la Tierra en diciembre de 2020.

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