El árbol del cacao se domesticó en América Central hace 3.600 años

 Cacao Theobroma
WIKIPEDIA
Publicado 25/10/2018 14:40:07CET

   MADRID, 25 Oct. (EUROPA PRESS) -

   Un análisis genómico de árboles de cacao cultivados ha rastreado su origen hasta un "evento de domesticación único" hace unos 3.600 años en América Central, aunque la especie salió del Amazonas.

   El descubrimiento abre un nuevo frente en una larga discusión sobre cuándo y dónde los humanos comenzaron a cultivar la fuente de chocolate.

   "Esta evidencia aumenta nuestra comprensión de cómo los humanos se mudaron y establecieron en América", dijo Omar Cornejo, genetista de poblaciones de la Universidad del Estado de Washington y autor principal de un artículo sobre el estudio publicado en Communications Biolog.

   "Es importante en sí mismo porque nos da un marco de tiempo para hacer preguntas que quizás sean más complicadas: ¿Cuánto tiempo se tardó en hacer un buen cacao? ¿Cuál fue la fuerza del proceso de domesticación? ¿Cuántas plantas fueron necesarias para domesticar un árbol?"

   El estudio, en el que participaron 18 científicos de 11 instituciones, también encontró que la domesticación del cacao terminó por seleccionar el sabor, la resistencia a la enfermedad y la estimulante teobromina. Sin embargo, esto tuvo el costo de retener genes que redujeron los rendimientos de los cultivos.

Los investigadores secuenciaron el genoma del cacao Theobroma en 2010. Eso expuso lo que Cornejo se refiere como un arquetipo del genoma del cacao, mientras que este estudio, mediante la secuenciación de 200 plantas, analiza las variaciones en el genoma que pueden revelar la historia evolutiva de la planta.

SU ORIGEN ES EL AMAZONAS

   Los investigadores observaron al "príncipe de los cacaos", criollo: raro, sabroso y el primero en domesticarse. Descubrieron que se domesticó en América Central hace 3.600 años, pero se originó en la cuenca del Amazonas, cerca de la frontera actual del sur de Colombia y el norte de Ecuador, a partir de un germoplasma antiguo conocido como Curaray. Es probable que fue introducido en Centroamérica por los comerciantes, dijo Cornejo.

   La población de árboles en ese momento consistía de entre 437 y 2.674 árboles individuales, y muy probablemente alrededor de 738 árboles. El momento de la domesticación hace 3.600 años, con márgenes de 2.481 y 10.903 años, es consistente con los rastros de teobromina encontrados en la cerámica olmeca y los análisis a gran escala del ADN humano antiguo y moderno que ubicaron la población de las Américas hace aproximadamente 13.000 años.

   Los investigadores también vieron apoyo a la hipótesis de que la domesticación conlleva un coste, ya que los cultivadores, al elegir plantas con rasgos deseables, pueden finalmente hacer que las plantas acumulen genes contraproducentes ("mutaciones perjudiciales"), lo que las hace menos adecuadas.

   Las perspectivas del estudio podrían ayudar a identificar los genes detrás de rasgos específicos que los criadores pueden enfatizar, incluido el rendimiento.

   "Lo que nos gustaría tener es una forma de combinar plantas de poblaciones con alta productividad, como Iquitos, con plantas de origen criollo, al tiempo que se conservan todos estos rasgos deseables que hacen que el cacao criollo sea el mejor del mundo", dijo Cornejo.

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